‘Wij vonden u nochtans de beste kandidaat’

150326 Foto De MorgenUpdate: bekijk hier een interview met de RTBF naar aanleiding van deze opinie | voici une interview avec la RTBF à l’occasion de cet article d’opinion

Version française ci-dessous.

‘Ik kom mij excuseren’ is zijn openingszin. Ik ken hem niet, maar hij mij wel. Het is mei 2014 en de koorts stijgt. We zijn amper enkele dagen verwijderd van zondag verkiezingsdag en een van de laatste publieke debatten brengt me naar Muntpunt, in hartje Brussel. Het debat zelf ben ik al lang vergeten. De man in kwestie daarentegen vergeet ik nooit meer. Meteen na een debat vertellen mensen mij of ze het met me eens of oneens zijn, maar zich verontschuldigen? Ik ben even te beduusd om gevat te reageren. ‘Waarvoor dan?’ vraag ik hem uiteindelijk, na wat aarzelen, onbegrijpend. Hij: ‘Voor iets wat 15 jaar geleden gebeurde en wat mij tot op de dag van vandaag achtervolgt.’

En dan komt het. Hij: ‘Weet u nog, mevrouw Idrissi, toen u solliciteerde voor de directiefunctie van die grote Vlaamse instelling?’ Ik: ‘Ja, dat weet ik nog goed. Ik werd uiteindelijk niet gekozen, maar ik hield er wel een positief gevoel aan over. Ik nam die ervaring mee. Ze hielp me om mijn eerste stappen te zetten in de politiek.’ Hij: ‘Ik moet u helaas bekennen dat het anders is gelopen dan u altijd heeft gedacht. Ik was toen voorzitter van de jury en wij vonden u unaniem de beste kandidaat. We hebben u ook voorgedragen als beste kandidate, maar de directie besliste er anders over omdat u Yamila Idrissi heet. Voor een gekleurde naam, voor een “gekleurde madam”, daar was Vlaanderen niet klaar voor.’ Ik: ‘Ik begrijp het niet.’ Hij: ‘Ik begrijp het ook nog altijd niet, het spijt mij.’ De man verontschuldigde zich voor zijn lafheid. Ik kan niet meteen afleiden of er ook een vleugje schaamte bij is, maar plots grijpt het moment me naar de keel. Als een bliksem flitst het door mijn hoofd. Wat zich toen had afgespeeld was een staaltje rauwe discriminatie en ik heb het nooit geweten. En toen stonden we daar wezenloos naar elkaar te staren. Bart De Wever zou dit ‘persoonlijk falen’ noemen en bovendien door een Berberse, iemand van ‘een groep die moeilijk sociaal te mobiliseren is en die de overheid wantrouwt’. Het was dus mijn schuld.

Had ik dat toen geweten, was ik wellicht vervallen in cynisme en bitterheid. Want wat baat het nog als je de beste papieren in handen hebt, maar wegens een vreemd klinkende naam geen kansen krijgt? En wat baten diploma’s dan nog? Moedeloosheid is het enige wat dan overblijft. Uiteraard – let op dat woord alstublieft – waren mijn strijd tegen discriminatie en racisme een deel van mij geworden tijdens mijn jeugd en studententijd. In de loop der jaren ontwikkelde ik een harnas, dat als schild fungeerde in mijn individuele gevecht tegen vooroordelen, vooringenomenheid en bovenal minder kansen. Maar wat die getergde man me in alle eerlijkheid toevertrouwde, oversteeg het individu. Hij bekende mij in zijn woorden dat Vlaanderen – de beleidsmakers en decision makers van toen – niet klaar was om zo’n instelling toe te vertrouwen aan een vreemd klinkende voor- en achternaam.

Vandaag zijn we 15 jaar later. Vlaanderen is geëvolueerd, vooruitgegaan, is vooruitstrevend en open minded. Zo verkopen we onszelf toch graag en zo beweert nu ook de burgemeester van de grootste stad van Vlaanderen. Wat me toen overkwam, zou nu niet meer gebeuren. De dagelijkse realiteit is echter pijnlijk anders. De hashtag #DailyRacism werd in een mum van tijd trending. Een veelvoud aan getuigenissen zagen (en zien) het daglicht, de ene tweet of Facebookgetuigenis nog schrijnender dan de andere. Initiatiefnemer en filosoof Bleri Lleshi slaat spijkers met koppen: ‘Dit toont aan dat we racisme niet langer kunnen ontkennen of relativeren.’ Nergens in Europa is racisme een groter probleem dan in België, zowel in het onderwijs als op onze arbeidsmarkt. Uit cijfers blijkt steevast dat we de slechtste van de klas zijn. En dan te weten dat de overgrote meerderheid van zij die gediscrimineerd worden, dit nergens aangeeft.

Hoe komt het dat wij anno 2015 – politici, middenveld, bedrijfsleven, socio-culturele instellingen – er gemakkelijkheidshalve van blijven uitgaan dat Vlaanderen blank en van Vlaamse origine is. Hoe komt het dat we zo blijven morsen met talent met een kleur? Omdat we bang zijn? Omdat we de waarheid willen verdoezelen? Omdat we te veel politiek-strategisch denken? Of omdat we ons er niet van bewust zijn?

Sta mij toe, mijnheer De Wever, om u als uitsmijter deze quote van Dirk Jacobs voor de voeten te werpen, in naam van de Berbers en alle mensen die wél willen verbinden: ‘When a leader condones racism by blaming the victim, he is morally bankrupt.’

Verschenen in De Morgen, op 25 maart 2015.

«Je viens m’excuser,» me dit-il en guise d’ouverture. Son visage ne me dit rien. Lui, par contre, il me connaît. Nous sommes en mai 2014, la fièvre électorale monte. Nous sommes à peine à quelques jours du scrutin de dimanche et l’un des derniers débats publics m’amène à la place de la Monnaie, en plein cœur de Bruxelles. Le thème du débat, je l’ai oublié depuis longtemps. L’homme en question, en revanche, je n’oublierai plus jamais. Souvent, à l’issue d’un débat politique les gens viennent me trouver pour me dire s’il sont d’accord avec moi oui ou non. Mais quelqu’un de l’auditoire qui vient me présenter ses excuses? C’est du jamais-vu! Je suis trop consternée par sa démarche pour pouvoir réagir promptement. «Pour quelle raison?», lui demandais-je, après quelques hésitations, sans bien comprendre. Il me répond: «Pour un événement qui a eu lieu il y a quinze ans, et qui m’agace encore aujourd’hui.»

Ensuite il raconte: «Vous vous souvenez peut-être, Madame Idrissi, lorsque vous avez présenté votre candidature pour la fonction de directrice auprès de cet institut flamand renommé?» Je lui répond: «Oui, en effet, je m’en souviens très bien. Je n’ai finalement pas été retenue, mais j’en garde un bon souvenir. Cette expérience m’a donné des ailes. Elle m’a permis d’effectuer mes premiers pas en politique.» Lui: «Hélas, je dois vous avouer que la procédure s’est déroulée tout à fait différemment que vous ne le croyez. J’étais à l’époque le président du jury de sélection et nous nous sommes tous accordés pour dire que vous étiez la meilleure candidate. Nous vous avons également présentée comme étant la meilleure candidate, mais la direction n’a pas suivi notre avis et a décidé autrement, rien qu’en voyant votre nom. «Yamila Idrissi », un nom qui sous-entend une couleur… la Flandre n’était pas prête à prendre un tel risque. Moi: «Je ne comprends pas.» Lui: «Moi non plus, je ne comprends toujours pas, je regrette.» L’homme qui se tient devant moi est en train de s’excuser pour sa lâcheté. Je n’arrive pas immédiatement à dire s’il ressent de la honte ou pas, mais soudainement je me sens emportée par l’émotion du moment, qui me coupe le souffle, me foudroie la tête. Ce qui s’est déroulé à l’époque était un acte de discrimination, pur et dur, et je ne l’ai jamais su. Nous nous dévisageons, sans rien dire. Bart De Wever qualifierait une telle expérience d’«échec personnel», en outre vécu par une dame berbère, membre d’une groupe difficile à mobiliser socialement et méfiante vis-à-vis des pouvoirs publics». Bref, c’était ma faute, quoi.

Si je l’avais su à l’époque, j’aurais probablement succombé à un sentiment de cynisme et d’amertume. En effet, à quoi ça sert d’avoir des beaux papiers si on ne vous donne aucune chance parce que vous avez un nom à consonance étrangère? Et les diplômes, qu’est-ce qu’ils valent encore? Tout ce qui reste, c’est le désespoir.
Il va de soi – oh évidence ! – que la lutte contre la discrimination et le racisme était devenue une partie de moi pendant mon enfance et mes années à l’unif. Au fil des ans, j’ai développé un harnais, qui me servait de bouclier de protection dans ma lutte individuelle contre les préjugés, les idées reçues et surtout le manque de possibilités. Mais ce que ce monsieur, hanté par ses actes, venait de m’avouer en toute honnêteté, dépasse le niveau de l’individu.

Il me confiait, dans ses termes, que la Flandre — les « decision makers » et les décideurs politiques de l’époque — n’était pas prête à confier cette institution à une personne porteuse d’un prénom et nom de famille à consonance étrangère.

Aujourd’hui, quinze ans se sont écoulés. La Flandre a évolué, a progressé. Elle se dit progressiste et open minded. Du moins, c’est ce qu’elle prétend. Tel est le discours du bourgmestre de la plus grande ville flamande. Ce qui m’est arrivé, ne devrait plus se produire aujourd’hui, dit-on. Toutefois, l’écart entre la fiction et la réalité est affligeant. Le hashtag # dailyracism a monté très rapidement dans les statistiques. Une foule de témoignages ont été et sont partagées, l’un tweet ou témoignage facebook est encore plus triste que l’autre. Le promoteur et philosophe Bleri Lleshi ne mâche pas ses mots: «Ceci montre que nous ne pouvons plus dénier ni relativiser le racisme. » Nulle part en Europe le racisme est aussi répandu qu’en Belgique, tant au niveau de l’enseignement que sur le marché du travail. Ces chiffres montrent invariablement que nous sommes le plus mauvais élève de la classe. Et savoir que la plupart des personnes victimes de discriminations, ne le signalent nulle part.

Comment se fait-il qu’en l’an 2015 nous — les responsables politiques, la société civile, les entreprises, les organisations socioculturelles – continuons à promouvoir l’image obsolète d’une Flandre blanche et d’origine flamande ? Comment se fait-il que nous continuons à gâcher le talent de personnes d’une couleur qui dérange? Parce que nous avons peur? Parce que nous refusons de voir la vérité en face? Parce que nous pensons trop en termes de stratégies politiques? Ou encore, parce que nous ne sommes pas conscients du phénomène?

Permettez-moi, Monsieur De Wever, de vous lancer les paroles de Dirk Jacobs, au nom des Berbères et de toutes les personne qui souhaitent construire des liens positifs: «When a leader condones racism by blaming the victim, he is morally bankrupt.»

Paru dans Le Soir, 26 mars 2015.

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